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Delta: ¿Qué sabemos de la variante del Covid-19 que alarma al mundo?

Desde que se detectó en India a finales de 2020, la nueva variante del virus del Covid-19 se ha expandido a más de ochenta países.
Imagen de archivo. Una doctora saca una dosis de la vacuna contra el Covid-19 en Colombo, Sri Lanka, el 19 de enero de 2021.

En algunos ya es la variante dominante, algo que preocupa a los Gobiernos y que podría poner en riesgo la efectividad de las campañas de vacunación en el mundo.

En diciembre de 2020 se detectó una nueva variante del virus Sars-COV-2 que provoca el Covid-19. Inicialmente llamada la variante India, el país donde se originó, la ahora denominada variante Delta ocupa titulares por su rápida expansión. 

A pesar de que la información sobre esta variación del Covid-19, por ahora parece que se contagia más deprisa que el virus original, algo que puede poner en riesgo la situación epidemiológica en varios países. 

¿Qué sabemos de la nueva variante Delta?

Delta es una variante de coronavirus que ha sido detectada en más de 80 países desde que se originó en la India. El nombre fue dado por la Organización Mundial de la Salud (OMS), que clasifica a las variantes del nuevo virus con letras del alfabeto griego.

Delta fue declarada variante preocupante por la OMS a inicios de mayo, al cumplir con el criterio de tener unas mutaciones que permite un mayor contagio. “Se transmite dos veces más que la variante Alpha, la cual era dominante hasta hace unos meses”, aseguró Soumya Swaminathan, la jefa del departamento de científicos de la OMS.

There’s a lot of concern about the #COVID19 Delta variant – the most transmissible one identified so far. We must use tailored public health & social measures in combination with #VaccinEquity to stop the transmission.
It’s quite simple: less transmission, less variants. pic.twitter.com/u9ZnVIS2ej— Tedros Adhanom Ghebreyesus (@DrTedros) June 25, 2021

Cualquier virus muta de manera constante y los cambios suelen ser mínimos. Sin embargo, la preocupación surge cuando algunas variantes mutan lo suficiente para transmitirse más fácilmente, son más dañinas y afectan más a la salud de las personas o son inmunes a la barrera inmunológica que crea una vacuna.

Neil Ferguson, epidemiólogo del Imperial College London, estima que  “es un 60 % más contagiosa” en comparación con otras variantes. En el reporte epidemiológico la OMS del 22 de junio, se cita un estudio de Singapur donde se concluye que las infecciones reportadas de la variante Delta suelen estar asociadas a mayores probabilidades de necesitar oxígeno, mayor probabilidad de deceso y admisión en la unidad de cuidados intensivos (UCI).

El mismo estudio señala que el riesgo de contraer neumonía bajo la variante Delta es más alto. Un estudio de Japón – citado en el mismo reporte- menciona una mayor probabilidad de contagio con la variante Delta que con la variante Alpha.

¿Por qué existe tanta preocupación por Delta?

Desde que la variante apareció, se ha extendido rápidamente en muchos países. En Israel y Portugal, por ejemplo, la circulación de Delta provocó que los Gobiernos debieran adoptar nuevas medidas de distanciamiento y uso de mascarillas frente a las altas tasas de contagio de esta variación del Covid-19. 

🇮🇱#Israel Mascarillas han vuelto a ser requeridas en escuelas en zonas de mayor riesgo. También lugares como aeropuertos e interiores. Esto debido al aumento de casos por la variante Delta. Hoy reportaron 120 casos el doble que el día anterior y la mayor cifra en dos meses. pic.twitter.com/rW0ljmEBnz— Carlos Oporto (@carlosoporto) June 22, 2021

En Reino Unido, esta variante pasó de ser menor a representar el 90 % de infecciones de Covid-19 en el país. Anthony Fauci, asesor médico de la Presidencia de Estados Unidos, advirtió el pasado 23 de junio que la variante Delta “va a ser dominante” el mes que viene.

Todo esto está registrado en países que ya presentan altas tasas de vacunación; las consecuencias en las regiones donde el acceso a la inmunización contra el Covid-19 no es tan fácil pueden ser peores.

Estas nuevas variantes pueden acelerar brotes, ser letales para personas no inmunizadas y alargar la crisis sanitaria. “Mientras el virus continúa circulando, la evolución continúa y existen más oportunidades para que el virus mute”, menciona la OMS en su reporte.

¿Las vacunas existentes protegen contra la variante Delta?

Ante los riesgos que implica esta nueva variante, la OMS recomienda seguir con las medidas recomendadas de distanciamiento social y avanzar con las campañas de vacunación de manera urgente.

Por ahora, los estudios señalan que los fármacos de Oxford/AstraZeneca y Pfizer/BioNTech protegen de manera efectiva contra el Covid-19 Delta. En Reino Unido, un estudio señaló que las personas inmunizadas con dos dosis de la vacuna no se vieron afectados por esta variante, mientras que la protección fue menor para las personas vacunadas con una sola dosis. 

“Estamos frente a un virus que es más del doble de contagioso que la variante inicial” dice Aris Katzourakis, un virólogo evolutivo de la Universidad de Oxford a la revista Science. Para Katzourakis, el riesgo de Delta es mayor para países y regiones con bajos índices de vacunación, por una mayor tasa de contagios y el riesgo de grandes brotes del virus. De igual manera, el reporte de la OMS menciona que dos estudios – realizados con las vacunas AstraZeneca y Pfizer BioNTech- arrojaron evidencia de las vacunas y su efectividad en neutralizar la variante Delta.

Es por esto que expertos no paran en destacar la importancia que tiene una vacunación rápida a la población en el menor tiempo posible, para hacer frente al coronavirus, la mayor emergencia de salud desde la pandemia de la gripe española, en 1918.

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